Nejistota financování observatoře Arecibo Weathers

Americká národní vědecká nadace bude i nadále financovat kultovní rozhlasovou parabolu, i když na mnohem snížené úrovni, protože hledá partnery, aby se podíleli na provozu zařízení.

Arecibo 305 m radioteleskop, který se nachází v přírodním údolí v Portoriku.
NAIC

Září jeden-dva údery hurikánů Irma a Maria zanechaly v Karibiku stopy devastace. Maria zasáhla obzvláště tvrdou ránu do Portorika a jednou z drobnějších obětí ostrova byla observatoř Arecibo, obrovská rozhlasová anténa o rozměrech 1 000 stop zasazená uprostřed zelených kopců poblíž severozápadního pobřeží ostrova.

Přestože zařízení uniklo velkému poškození, jeden primární přijímač se vrhl ze svého leteckého uložení a propíchl misku pod ní. Celý minulý týden byly obnoveny veškeré operace, přestože návštěvnické centrum zůstává uzavřené.

Astronomové očekávali ještě horší výsledky, a to i před hurikány, protože v loňském roce Národní vědecká nadace dala najevo, že má v úmyslu v příštích několika letech snížit a případně zastavit financování tohoto zařízení. Aby to bylo ještě horší, NSF také vydal prohlášení o dopadu na životní prostředí, které má vysvětlit, jak by agentura mohla jít o mothballing nebo dokonce demontáž misky a návrat stránky do původního stavu.

Pohled na shluk přijímačů zavěšený vysoko nad Arecibo Observatořem odrážející 305 m široký (1 000 stop) miska. Špinavý, 30 m dlouhý přijímač vpravo se odtrhl během hurikánu Maria v září 2017.
Sky & Telescope / J. Kelly Beatty

Vyhlídky na pokračující provoz Arecibo se nejprve zlověstně zvrátily před pěti lety, když revizní panel NSF stanovil dlouhodobý plán na financování nových zařízení na úkor starších, v očekávání několika let rozpočtu na vědu od vlády USA . To je o tom, když NASA vstoupila do financování důležitého radarového vyzařování asteroidů v blízkosti Země rychlostí asi 3, 6 milionu dolarů ročně.

Jedná se o zbývajících 8 + milionů dolarů potřebných ročně na financování operací Arecibo na jejich současné úrovni. Mezi další možnosti, včetně přímé demolice, se manažeři NSF vznášeli s myšlenkou na nalezení dalších organizací, které by převzaly lví podíl potřebného financování.

Nyní bylo zabráněno drakonickému odstavení, alespoň na dalších pět let. Úředníci NSF se rozhodli po celou dobu přijmout plán, který si oblíbili: udržovat Arecibo v podstatě tak, jak to je, udržet toky dolarů (i když na postupně klesajících úrovních) a hledat alternativní financování. Agentura údajně obdržela vyjádření zájmu z více než jednoho zdroje, aby převzala hlavní část financování Arecibo.

"Je to velmi dobrá zpráva pro observatoř Arecibo a obrovské vítězství pro vědeckou komunitu obecně, " řekla agentura Nature ředitelka observatoře Francisco Córdova. "Ve vzduchu je určitě pocit úlevy."

Platnost stávající smlouvy pro vedení společnosti Arecibo se společností SRI International skončí dne 31. března 2018. Představitelé NSF doufají, že dojedná dohodu o financování s jedním nebo více novými partnery před vypršením této dohody. Plánuje se nakreslit novou pětiletou smlouvu s podmínkami, které umožňují NSF snížit roční financování z přibližně 7 milionů USD na 2 miliony USD.