Cassiniho velké finále obíhají

Mise Cassini v NASA se blíží konečnému činu kosmická loď vstoupí na první ze svých velkých finálových drah koncem tohoto měsíce.

Umělecké pojetí Cassiniho během jeho Grand Finale Orbits.
NASA / JPL-Caltech

Připravte se na divokou jízdu.

Po téměř 20 letech ve vesmíru vstoupí Cassini na „začátek konce“. Začíná koncem dubna prvním z řady Grand Finale Orbits. Cassini slibuje poskytovat úžasné vědy, stejně jako nikdy předtím neviděné pohledy na prstencovou planetu až do samého konce.

"Cítím se trochu smutno, že Cassini skončí, " řekl Jim Green (NASA) během tiskové konference, "ale jsem také docela optimistický, že se chystáme objevit nějakou novou a opravdu vzrušující vědu, když vstoupíme do oblasti, která nikdy jsme to nezkoumali. “

Akce začíná 22. dubna finálním Titanovým létáním, které Cassini připraví na 22 závěrečných drah kolem Saturn. Tento odlet je pro Cassini také nejbližší od roku 2010, protože kosmická loď bude sbírat jen 690 mil (990 km) nad zahaleným měsícem. Poté, 26. dubna, Cassini vezme tento skok, potápějící se přes 1500 mil širokou mezeru mezi nejvnitřnějším D-kroužkem a Saturnovými cloudtopy rychlostí 70 000 mph. Kosmická loď bude pokračovat v podobných průchodech jednou týdně po dobu trvání mise. Tyto velké finále obíhají Cassini z periapsy (nejbližšího přiblížení) 39 000 mil od Saturnova centra k apokapsi 87 000 mil, za nejvzdálenějším okrajem prstence F.

I když se Cassini během těchto odvážných závěrečných průletů bouchne do odpadu, balistická trajektorie zajišťuje její konečnou likvidaci. Inženýři využijí velkou hlavní anténu vysokého zisku Cassini jako štít při každém průchodu kruhovou rovinou.

„Plánovaný závěr Cassiniho cesty byl zdaleka preferovanou volbou pro vědce mise, “ říká Linda Spilker (NASA-JPL) v nedávné tiskové zprávě. "Cassini učiní některá ze svých nejneobvyklejších pozorování na konci své dlouhé životnosti."

Vědci z NASA Jet Propulsion Laboratory si v úterý prohlédli Cassiniho velkou sérii oběžných drah a předvedli, co lze očekávat od začátku Cassiniho konce.

V některých ohledech finální oběžné dráhy znamenají zcela novou misi a Cassiniho přenesou na nové území. Vědci se snaží získat z těchto konečných drah hodně dat:

  • Cassini zmapuje Saturnova magnetická a gravitační pole, aby prozkoumala vnitřní strukturu planety a zdokonalila naše chápání její vnitřní rotace
  • Vědci budou analyzovat množství a strukturu Saturnových prstenů pomocí řady rádiových okultací na každém dalším průchodu
  • Kosmická loď bude vzorkovat nabité částice zalévané Saturnovým magnetickým polem z prstenů do atmosféry planety

Očekávejte také některé oslňující obrazy saturnských cloudtopů, protože kosmická loď se blíží a je k planetě blízká, jako nikdy předtím.

Grand Finale Orbits (blue) versus Ring Grazing Orbits (grey) a orbita Saturnova velkého měsíce, Titan.
NASA / JPL-Caltech

Během posledních několika měsíců nám prstenové okružní dráhy poskytly úžasný soubor názorů. Měli jsme také několik skvělých nedávných pohledů na záhadný „polární šestiúhelník“, jakož i na měsíční záběry Pan a Daphnis ve tvaru ravioli, protože lemuje Keelerovu mezeru.

Očekávejte těsné přelety malých měsíčníků Epimetheus, Pandora a Atlas 5. dubna, další přijdou.

Vesmírná věda Workhorse

Cassini, který byl uveden na trh 15. října 1997, na vrcholu rakety Titan IVB z Cape Canaveral Air Force Station, provedl gravitační létání kolem Venuše (1998 a 1999), Země (1999) a Jupitera (2000), než dorazil na oběžnou dráhu kolem Saturnu. 1. července 2004. Cassini je čtvrtá mise k návštěvě Saturn, dědictví, které začalo s průletem Pioneer 11 v roce 1979 a pokračovalo s Voyager 1 (1980) a Voyager 2 (1981).

Na rozdíl od svých předchůdců však Cassini vstoupil na oběžnou dráhu kolem Saturn, což vědcům umožnilo studovat dlouhodobé změny na planetě. Cassini také dodala přistávací plochu Huygens Evropské kosmické agentury společnosti Titan, která udělala nejvzdálenější přistání na jiném světě 14. ledna 2005. Cassini nám poskytla detailní pohledy na světy, jenž byly zahlédnuty během předchozích letů, odhalila sedm nových měsíců obíhajících kolem Saturnu, ledu gejzír se vynoří na Enceladu, metanová jezera na Titanu, paprsky Saturnových prstenů a mnoho dalšího.

Cassini a tým vědců za ní však mají i poetickou stránku a odhalují slavnou podsvícenou Saturn, když kosmická loď prošla stínem planety. Poté, 19. července 2013, vědci obrátili Cassiniho kamery zpět na svět jejich původu: Během kampaně Den, kdy se Země usmála, zobrazoval Zemi těsně za Saturnovou končetinou.

Cassini dne 18. ledna 2017 vyzkoušela „Sliver of Saturn“ a jeho prsteny.
NASA / JPL / Caltech / Space Science Institute

Nyní je konec blízko: 15. září 2017, v 10:44 UT, kdy Cassini vrhne do Saturnovy husté atmosféry.

Bylo by smutné vidět Cassini jít, ale manévr je nezbytným opatřením, aby se zabránilo budoucí kontaminaci Enceladem nebo Titanem, světem, který by mohl skrývat život. Cassini paprsek zpět své konečné obrázky jen pár hodin před zničením, a jeho hmotnostní spektrometr bude přijímat data během jeho ohnivého atmosférického propadu. Čas cesty signálu na konci bude 83 minut.

„Těžko se rozloučit s touto chmurnou kosmickou lodí, která přinesla úžasnou vědu, “ říká Spilker. Vědci (a také spisovatelé vědy!) Vyrostli s misí Cassini.

Kdy se vrátíme? I když se hovořilo o specializovaných misích s Titanem nebo Enceladem, jsou to přinejlepším deset a více. Sluneční energie je příliš slabá na to, aby poháněla kosmickou loď ve vnější sluneční soustavě a americké ministerstvo energetiky teprve nedávno oznámilo restartování výroby plutonia pro NASA v roce 2013.

Užijte si těchto posledních několik měsíců, protože nám Cassini dává několik jedinečných pohledů na původní Prstencovanou planetu.