Enceladův oceán v pravém věku na podporu života

Gejzíry Saturnova měsíce Enceladus. Tyto obrovské oblaky vodní páry propukly praskliny na Enceladově jižním pólu. Kosmická loď Cassini analyzovala chocholy a zjistila, že obsahují vodní páru, ledové částice, soli, metan a řadu komplexních organických molekul. Vědci se domnívají, že pocházejí z oceánu pod ledovou kůrou měsíce. Obrázek přes NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Mohl by existovat život na Saturnově měsíci Enceladus? Měsíc může být malý, ale pod jeho ledovým povrchem má globální vodní oceán a vědci spekulovali, zda v této hluboké temné propasti existuje něco živého. Kosmická loď Cassini zjistila, že je slaná jako oceány na Zemi, obsahuje bohaté organické molekuly a že na dně oceánu je pravděpodobně hydrotermální aktivita.

Všichni tito lidé jsou pozitivními návyky pro obyvatelnost a nyní vědci našli další: oceán se jeví jako správný věk pro optimální podmínky podporující život. Toto zjištění oznámil Marc Neveu, vědec z výzkumu Goddard Space Flight Center NASA, 24. června 2019, během přednášky na konferenci Astrobiology Science Conference (AbSciCon2019) v roce 2019. Výsledky peer review byly také dříve publikovány 1. dubna 2019 v časopise Nature Astronomy .

Enceladův oceán je nyní odhadován na 1 miliardu let. Toto je ideální věk, pokud jde o začátek a vývoj života. Kdyby byl oceán příliš mladý, nebylo by dost času na to, aby se různé prvky musely smíchat, ale pokud by byl příliš starý, mohly by se tyto chemické procesy už zastavit. Měsíc by pak dosáhl stavu rovnováhy, což znamená, že reakce na udržení života už nebudou probíhat.

Enceladus, jak je patrné z kosmické lodi Cassini. Tento malý ledový měsíc má globální podpovrchový oceán, který by mohl podporovat život. Obrázek přes NASA / JPL-Caltech / NASA Science.

Jak k tomu dospěl Neveu a jeho tým? Na základě dat z mise Cassini, která skončila na konci roku 2017, vytvořili 50 různých simulací podmínek v Enceladově oceánu. Jednalo se o podrobnosti o Saturnových měsíčních drahách a radioaktivitě hornin na Enceladu, stejně jako o jejich vlastních odhadech, pokud jde o věk měsíce a jeho vznik.

Jedna simulace, která nejlépe vytvořila známé podmínky oceánu, byla taková, kde je oceán starý 1 miliarda let. Neveu je však opatrný, protože simulace odpovídala většině podmínek, ale ne všechny:

Například, kdybyste si vzali současnost, oceán by byl znovu zmražen v této simulaci, což není to, co vidíme. Takže věk oceánu by se měl brát s obilím soli.

Jako další krok chtějí vědci vylepšit simulační modely, takže oceán může být datován přesněji. Jak řekl Neveu:

Chceme to vědět dříve, než se vrátíme k hledání života.

Ilustrace zobrazující interiér Enceladus. Voda z podpovrchového oceánu proniká na povrch skrz praskliny v ledu na jižním pólu a vybuchla v obrovské oblaky. Obrázek přes NASA / JPL-Caltech.

Skutečnost, že Enceladus má vůbec oceán, byla pro planetární vědce překvapivá, protože je tak malý a povrch chladný. Podle Neveu:

Je velmi překvapivé vidět dnes oceán. Je to velmi malý měsíc a obecně očekáváte, že drobné věci nebudou příliš aktivní [ale spíše] jako mrtvý blok kamene a ledu.

Kosmická loď Cassini studovala složení oceánu analýzou vodní páry v mohutných oblacích, které vybuchly z jižního pólu měsíce. Chřipky pocházejí z oceánu níže, kde voda proniká na povrch skrze trhliny a poté vybuchne do prázdného prostoru. Cassini dokázala letět přímo přes oblaky a zjistila, že obsahují vodní páru, ledové částice, soli, metan a řadu komplexních organických molekul.

Cassini také našla důkazy o současné hydrotermální činnosti - hydrotermálních průduchech - na dně oceánu, stejně jako v oceánech na Zemi. Takové hotspoty by mohly poskytovat oázu potřebného tepla a energie v jinak studených vodách. Na Zemi podobné průduchy udržují širokou škálu jednoduchých forem života. Mohlo by to být stejné i pro Enceladus?

Mise Cassini našla důkazy o hydrotermální činnosti - hydrotermálních průduchech - na dně Enceladova oceánu. Mohli by pomoci udržet život jako na Zemi? Obrázek přes NASA / JPL-Caltech / Southwest Research Institute.

Enceladus má všechny ingredience považované za nezbytné pro život (jak ho známe alespoň) a jeho oceán se jeví jako docela podobný oceánu Evropy. Zda tu vůbec kdy začal život jakéhokoli druhu, je stále neznámé, ale vyhlídky se zdají slibné. Jediným způsobem, jak se můžeme dozvědět více, je vrátit se tam s návratovou misí. Zatím žádné nejsou naplánovány, ale na rýsovacích deskách jsou návrhy misí, možná něco podobného misi Europa Clipper, která je nyní navržena tak, aby byla spuštěna někdy ve 20. letech 20. století. Tato mise bude studovat Evropu a její oceán podrobněji než kdykoli předtím a hledat důkazy o tom, že by něco mohlo být také v temných vodách.

Sečteno a podtrženo: Podle nové studie se ukázalo, že podpovrchový oceán Encelada je právě ten správný věk na podporu života. Spolu s tím, co již víme o jeho potenciální návykovosti, to dělá Enceladus ještě lákavějším při hledání života jinde ve sluneční soustavě.

Zdroj: Vývoj Saturnových středně velkých měsíců

Prostřednictvím živé vědy