Saturn překvapí až do konce Cassiniho

Saturn si zachovává svá tajemství, když kosmická loď Cassini NASA míří k září září.

Před Cassinim se natáhne mimozemský průhled, na tomto falešném barevném snímku pořízeném úzkou úhlovou kamerou kosmické lodi 16. července. Na zapálené končetině můžete vidět tenký zákal horní atmosféry planety s kroužky za nimi.
NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Zdá se, že prstencová planeta visí na některých svých tajemstvích až do samého konce.

Kosmická sonda NASA Cassini je nyní uprostřed série dramatických týdenních Grand Finale ponorů skrz propast mezi Saturnem a jeho prstencovým systémem. Toto navazuje na řadu širších kruhových pasteveckých drah, které sahají koncem roku 2016 do začátku tohoto roku, a vyvrcholí se samotným koncem mise v září.

Cassini krásně vystupuje v poslední etapě své dlouhé cesty, “říká Earl Maize (NASA-JPL) v nedávné tiskové zprávě.„ Jeho pozorování nadále překvapují a potěší, když vytlačujeme každou poslední část vědy, kterou můžeme získat. "

Cassini je nyní na 16. místě z celkem 22 týdenních drah, které se blíží až 1 900 mil k vrcholům mraků planety. To umožňuje misi nejen prozkoumat magnetické pole planety zblízka, ale také umožňuje Cassinimu šanci ochutnat horní atmosféru samotné planety.

Tyto konečné orbity jsou trochu rizikové, protože kosmická loď musí projít kruhovou rovinou rychlostí 77 000 mph. Toto zvýšené riziko je jedním z důvodů, proč vědci odložili prozkoumání detailů Saturn až dosud.

„Nudlová mozaika“ Saturn, složená ze 137 snímků z prvního potápění Grand Finale v dubnu, ukazuje pól (vlevo nahoře) dolů k rovníku planety (vpravo dole).
NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute

Science at Saturn

Jedním z nejpodivnějších nedávných nálezů od Cassiniho je to, co nenalezl: hodně zřetelného rozdílu v náklonu mezi Saturnovou rotační osou a jeho magnetickým polem. Na jiných planetách tento náklon udržuje dynama, která vycházejí z jader tekutých kovů. Přemýšlejte o Zemi, kde tekuté železo ve svém vnějším jádru vytváří naše ochranné magnetické pole - a magnetický pól je posunut od skutečného rotačního pólu Země.

Cassiniho magnetometr zjistil, že Saturnův magnetický pól - v tomto případě generovaný tekutým kovovým vodíkem v jeho jádru - je pozoruhodně dobře zarovnán s osou rotace planety až na méně než 0, 06 stupně. Tento nález letí proti tomu, jak si myslíme, že jsou vytvářena planetární magnetická pole, což naznačuje, že nerozumíme Saturnovy vnitřní struktuře, stejně jako jsme si mysleli, že ano.

Překvapivě dobré zarovnání také maskuje skutečnou délku Saturnova dne. Zatímco vidíme, jak se vrcholky mraků rotují jednou za 10 hodin, 14 minut poblíž rovníku planety, plynná planeta se neotáčí stejnou rychlostí, takže se její rotace mění u pólů. Rozeznatelný sklon magnetického pole způsobí, že se planeta bude chvět a zradí svou skutečnou rychlost otáčení. Protože vědci nebyli schopni změřit kolísání, délka Saturnova dne zůstává záhadou.

Navíc se podívejte na tyto úžasné nové pohledy na polární záře nad končetinou Saturn, kterou zastřelil Cassini dne 20. července 2017:

Odběr vzorků Saturn

Při prvním propadnutí roviny prstenu Cassini šel „parabola jako první“ pomocí velké rádiové antény, aby ochránil většinu kosmické lodi, zatímco několik nástrojů provedlo pokusné pokukování kolem okrajů, aby „šňupalo“ místní prostředí. Ale jak vědci zjistili, že propast mezi planetou a prstenci je - přinejmenším tam, kde ji Cassini vzorkovala - překvapivě bez zbytků, inženýři uvolnili omezení poněkud na následných pasážích a přinesli další nástroje. Cassini od té doby použil svůj iontový a neutrální hmotnostní spektrometr (INMS) k vzorkování slabé exosféry Saturnovy atmosféry a jeho analyzátor kosmického prachu (CDA) k vzorkování několika částic kruhu získaných při každém průchodu.

Zvláštní podivná „textura“ Saturnova C-prstenu.
NASA / JPL-Caltech / Space Science Institute.

Co bude dál? Cassini se ponoří ještě hlouběji na konečné průjezdy a očekává se, že INMS získá lepší atmosférické vzorky při každém průchodu. A samozřejmě dostáváme nějaké vzrušující blízké obrazy samotného Saturn, s dalšími přijít.

Mise Cassini, která byla zahájena před dvěma desítkami let v roce 1997, slibuje vzrušující jízdu do poslední chvíle, těsně přes měsíc. Cassini je na balistickém rande s osudem, což znamená, že i kdyby kosmická loď měla ztichnout, je 15. září zajištěna destrukce atmosférickým vstupem. Výsledky vědy se však budou i nadále vyplácet v následujících letech.

Není to špatné pro kosmickou loď vypuštěnou v minulém století.